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El liberalismo. Apuntes de historia

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1. Evolución. El liberalismo tiene sus raíces en el siglo XVIII, cuando los ilustrados luchan por la libertad de ideas y comportamientos para alcanzar un mayor progreso moral y material de la humanidad. A finales de dicho silo adquiere una formulación política con las Revoluciones Americana y Francesa. Las Declaraciones de Derechos proclaman el derecho del hombre a disponer de su destino y a nombrar a sus representantes. Este sentimiento de libertad política se acentuará en los pueblos europeos sometidos al imperio de Napoleón.


Las monarquías restauradas por el Congreso de Viena de 1815 manifestaron su oposición al liberalismo. Pero la ideología liberal difundida por las primeras revoluciones burguesas había arraigado en una minoría y pronto ganaría capas más extensas de la sociedad. Tres oleadas revolucionarias (1820, 1830 y 1848) acabarán por imponer el liberalismo en casi toda Europa. A partir de 1848, la aparición consciente de las masas obreras en la escena política hará perder al liberalismo su fuerza revolucionaria. La burguesía ha logrado ya el poder y busca ahora su consolidación, apoyándose en gobiernos autoritarios.


2. Principios.


El liberalismo es un complejo movimiento ideológico en el que se distinguen una serie de aspectos y una variedad de matizaciones según las épocas y los países.


Como sistema político defiende las libertades individuales (pensamiento, conciencia y asociación), considera a todos los ciudadanos iguales ante la ley. Mantiene el principio de la soberanía nacional: el pueblo es el depositario del poder, que ejerce a través de unos representantes elegidos por medio de sufragio. La Constitución, documento clave del régimen político liberal será la suma de los derechos del individuo y de los límites del poder.
Es también una doctrina económica que considera el libre juego de la oferta y la demanda como el eje de la vida económica. Esta tiene sus leyes naturales, que al Estado corresponde descubrir y garantizar su libre desenvolvimiento.


Significa, asimismo, una filosofía social, según la cual, los derechos del individuo vienen determinados por su riqueza, no por su nacimiento como en la sociedad estamental. la nueva sociedad es una sociedad de clases que exige un nivel de fortuna o de educación, para la práctica del sufragio. Teóricamente es más justa que la anterior, porque, según la doctrina liberal, todos tienen posibilidades de enriquecerse, aunque la realidad desmienta con frecuencia este postulado.


Pero el liberalismo no es una ideología unitaria. La lógica evolución del liberalismo le conducirá a una democracia pura con sufragio universal, defendida en principio con escaso éxito por una minoría: cartistas en Inglaterra y radicales en Francia y Alemania. El liberalismo económico sólo será practicado sin restricciones en Inglaterra, en razón a su prepotencia política y económica, ante la que los demás países no encuentran más defensa que el proteccionismo. Finalmente, en el plano social, más que una doctrina burguesa habría que precisar la apropiación por la burguesía de dicha doctrina, en especial en Francia y en Europa continental, aunque en Inglaterra el liberalismo tomará un carácter más socializador y será aceptado por partidos obreros.


Expansión geográfica.
El desarrollo económico y la amplia base burguesa hicieron triunfar al liberalismo en la mayor parte de Europa.


En Inglaterra, el liberalismo triunfará sin convulsiones revolucionarias, a partir de la evolución del sistema parlamentario implantado a finales del siglo XVII. En la evolución de su liberalismo fue decisiva la ley electoral de 1832 que eliminó viejas secuelas y canalizó las fuerzas sociales surgidas de la revolución industrial. En Francia, los Borbones restauraron la monarquía con un régimen intermedio. El retroceso posterior a posteriores absolutistas motivó la Revolución de 1830 y con ella la Monarquía liberal. Con la Revolución de 1848 se consuma la evolución del liberalismo al implantarse la República y el sufragio universal.


En otros países (Bélgica, España, Alemania e Italia) también triunfa el liberalismo de los más variados matices. Pero en Austria y Rusia, con complejos problemas sociales y nacionales, el régimen liberal apenas se manifiesta en algunas instituciones puramente simbólicas.


El liberalismo también afecta al continente americano. Los Estados Unidos serán presentados como país modélico al combinar liberalismo y democracia. Los países americanos independientes de España practicarán más bien un liberalismo formal.

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